Une étrange forme de vie pourrait s’épanouir au plus profond des étoiles, disent les physiciens

Lors de la recherche de signes de vie dans l’Univers, nous avons tendance à rechercher des choses très spécifiques, en fonction de ce que nous savons: une planète comme la Terre, en orbite autour d’une étoile, et à une distance qui permet l’eau de surface liquide. Mais il pourrait, en théorie, y avoir d’autres formes de vie qui ne ressemblent à rien de ce que nous ayons jamais imaginé auparavant.

Tout comme nous avons des extrémophiles ici sur Terre – des organismes qui vivent dans les environnements les plus extrêmes et apparemment inhospitaliers que la planète a à offrir – il pourrait également y avoir des extrémophiles dans l’univers plus large.

Par exemple, des espèces qui peuvent se former, évoluer et prospérer à l’intérieur des étoiles. Selon de nouvelles recherches de physiciens Luis Anchordoqui et Eugène Chudnovsky de la City University de New York, une telle chose est en effet – au moins hypothétiquement – possible.

Tout dépend de la façon dont vous définissez la vie. Si les critères clés sont la capacité de coder les informations et la capacité de ces supports d’informations à s’auto-répliquer plus rapidement qu’ils ne se désintègrent, alors hypothétique particules monopolaires enfilés sur des cordes cosmiques – des colliers cosmiques – pourraient former la base de la vie à l’intérieur des étoiles, tout comme l’ADN et l’ARN forment la base de la vie sur Terre.

“Les informations stockées dans l’ARN (ou l’ADN) codent pour le mécanisme d’auto-réplication”, a déclaré Chudnovsky à ScienceAlert.

«Son émergence a dû être précédée par la formation massive de séquences d’ARN aléatoires jusqu’à ce qu’une séquence soit formée capable de s’auto-répliquer. Nous pensons qu’un processus similaire se produirait avec des colliers dans une étoile, conduisant à un processus stationnaire d’auto-réplication. “

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On pense que les cordes et les monopôles ont émergé au début de l’Univers, en se refroidissant Big Bang, et la soupe de particules de plasma quark-gluon qui le remplit subit un rupture de symétrie transition de phase et condensé en matière – comme de la vapeur se condensant en liquide.

Bien que nous n’ayons pas encore détecté de chaînes cosmiques (objets linéaires unidimensionnels) ou de monopôles (particules élémentaires avec un seul pôle magnétique), beaucoup de réflexion a été menée sur la façon dont ils pourraient se comporter.

En 1988, Chudnovsky et son collègue, le physicien théoricien Alexander Vilenkin de l’Université Tufts, ont prédit que les chaînes cosmiques pourraient être capturées par les étoiles. Là, la turbulence étirait la corde jusqu’à ce qu’elle forme un réseau de cordes.

Selon la nouvelle étude, les colliers cosmiques pourraient se former dans une séquence de transitions de phase à rupture de symétrie. Dans un premier temps, des monopoles émergent. Dans le second, des chaînes.

Cela peut produire une configuration stable d’une perle monopolaire et de deux chaînes, qui à leur tour pourraient se connecter pour former des structures à une, deux et même trois dimensions – un peu comme des atomes reliés par des liaisons chimiques, disent les chercheurs.

Il est peu probable qu’un collier unidimensionnel contienne des informations. Mais des structures plus complexes pourraient potentiellement – et elles pourraient survivre assez longtemps pour se répliquer, se nourrissant de l’énergie de fusion générée par l’étoile.

“Par rapport à la durée de vie d’une étoile, sa durée de vie est une étincelle instantanée de lumière dans l’obscurité. Ce qui est important, c’est qu’une telle étincelle parvienne à produire plus d’étincelles avant qu’elle ne disparaisse, offrant ainsi une longue durée de vie à l’espèce”, les chercheurs écrivent.

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«La complexité évoluant à travers les mutations et la sélection naturelle augmente avec le nombre de générations passées. Par conséquent, si les durées de vie des espèces nucléaires auto-réplicantes sont aussi courtes que celles de nombreux objets nucléaires composites instables, elles peuvent rapidement évoluer vers une complexité énorme.

Hypothétiquement parlant, il est peut-être possible qu’une telle forme de vie puisse développer une intelligence, et peut-être même une intelligence sérieuse, dit Chudnovsky.

À quoi ressemblerait une telle espèce est un régal pour l’imagination. Mais nous n’avons pas besoin de savoir à quoi ils ressemblent pour rechercher des signes de leur présence. Parce que de tels organismes utiliseraient une partie de l’énergie de leur étoile hôte pour survivre et se propager, les étoiles qui semblent refroidir plus vite que les modèles stellaires ne peuvent en rendre compte pourraient être des hôtes pour ce que les chercheurs appellent «la vie nucléaire».

Plusieurs de ces étoiles ont été observés, et leur refroidissement légèrement accéléré reste un mystère. Les étoiles qui s’assombrissent de façon erratique sans explication pourraient également être un bon endroit pour regarder – comme EPIC 249706694. Les chercheurs prennent soin de noter que relier ces étoiles à la vie nucléaire serait un arc extrêmement long à dessiner. Mais il existe des anomalies intéressantes. Et des possibilités intéressantes aussi.

“Comme ils évolueraient très rapidement, ils pourraient trouver un moyen d’explorer le cosmos au-delà de leur étoile, comme nous l’avons fait”, a déclaré Chudnovsky à ScienceAlert. “Ils pourraient établir une communication et voyager entre les étoiles. Peut-être devrions-nous rechercher leur présence dans l’espace.”

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Tout cela est extrêmement théorique, mais des idées folles peuvent être un bon moyen de faire de nouvelles découvertes. Les chercheurs prévoient de poursuivre leur enquête en développant des simulations de colliers cosmiques dans les étoiles. Cela ne nous conduira peut-être pas à des extraterrestres étoiles scintillantes – mais même si ce n’est pas le cas, cela pourrait nous donner une meilleure compréhension des cordes cosmiques et des monopôles.

Et, honnêtement? C’est juste une chose vraiment amusante à penser.

“C’est une pensée fascinante que l’Univers peut être rempli d’une vie intelligente qui est si différente de la nôtre que nous n’avons pas réussi à reconnaître son existence”, a déclaré Chudnovsky.

La recherche a été publiée dans Lettres en physique des hautes énergies.

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