Regardez ULA lancer un satellite espion classé sur sa fusée la plus puissante

Jeudi très tôt le matin, la United Launch Alliance s’apprête à lancer sa fusée la plus puissante depuis Cap Canaveral, en Floride, lofting un satellite espion classé pour le National Reconnaissance Office. La mission pourrait également être le premier des trois lancements consécutifs au départ du Cap, avec SpaceX sur le point de lancer une mission vendredi, puis une autre dimanche.

Un tel groupe de missions est un événement rare pour le port spatial de Floride. «Cela pourrait être un événement historique pour nous cette semaine – il se passe beaucoup de choses», Brig. Le général Douglas Schiess, commandant de la 45e Escadre spatiale qui supervise les lancements hors du Cap, a déclaré lors d’un appel de presse.

La fusée qui monte sur la mission de ULA est le Delta IV Heavy, un véhicule géant composé de trois noyaux de fusée attachés ensemble pour fournir une poussée supplémentaire. C’est l’une des fusées les plus puissantes au monde, bien que timide par rapport à la puissance du Falcon Heavy de SpaceX. ULA ne fait pas voler le Delta IV Heavy très souvent, car c’est un véhicule coûteux à fabriquer, mais la société utilise la fusée pour de gros satellites lourds qui ont besoin d’aller sur des orbites très hautes.

La charge utile de la fusée est NROL-44, et comme toutes les missions NRO, son objectif est dissimulé dans le secret. Le bureau note simplement que «NROL-44 soutient la mission globale de sécurité nationale du NRO pour fournir des données de renseignement aux principaux décideurs politiques des États-Unis, à la communauté du renseignement et au ministère de la Défense.» ULA a déjà lancé 29 missions pour le NRO, dont beaucoup ont nécessité le Delta IV Heavy.

Une fois le Delta IV Heavy lancé, SpaceX sera sur le pont. La société devrait lancer vendredi soir un satellite pour l’agence spatiale argentine, envoyant la charge utile en orbite au-dessus des pôles. Ce sera la première fois en plus de 50 ans qu’une fusée se lancera sur ce type d’orbite polaire depuis la côte de la Floride. Après ce vol, SpaceX lancera son prochain lot de satellites Starlink diffusant sur Internet dimanche matin. À l’origine, SpaceX avait espéré lancer cette dernière mission samedi, ce qui aurait signifié trois lancements en trois jours pour la Floride.

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Malgré le retard d’un jour, la 45e Escadre spatiale aura encore beaucoup de travail à faire dans un court laps de temps. Trois équipes distinctes ont été assemblées pour gérer chaque lancement – de cette façon, il n’y a pas de chevauchement entre les groupes. La configuration a été conçue par précaution, pour éviter une exposition inutile pendant la pandémie de coronavirus. Le 45e a également pris des précautions supplémentaires pour superviser les lancements depuis mars. «Nous prenons les températures lorsque nous entrons dans nos centres d’opérations; nous portons des couvertures faciales; nous avons un calibreur de désinfectant pour les mains; nous nous assurons de nous laver les mains régulièrement », a déclaré Schiess.

Le Delta IV Heavy devrait décoller à 2 h 12 HE du site de lancement de l’ULA à la base aérienne de Cap Canaveral. Jusqu’à présent, le temps semble bon, avec 80% de chances que les conditions soient favorables au lancement, selon la 45e Escadre spatiale. La webémission de ULA débutera à 1 h 52 HE, pour tous ceux qui sont encore éveillés et espèrent assister à un lancement tôt le matin. ULA fera également des reportages en direct tout au long du compte à rebours à partir de 17h30 HE, y compris quelques anecdotes sur l’entreprise.

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