Pourquoi la découverte de plusieurs lacs souterrains d’eau salée est extraordinaire

La planète Mars en 2001 vue avec le télescope Hubble. – – NASA / SIPA

  • Une équipe de chercheurs italiens a découvert quatre lacs d’eau salée sous la surface du pôle sud de Mars.
  • Les scientifiques avaient déjà révélé la présence du plus grand des lacs en 2018, mais son existence a été remise en question par la communauté scientifique en raison d’un manque de données suffisantes.
  • Selon Léa Griton, docteur en astrophysique, chercheuse à l’Institut de recherche en astrophysique et sciences planétaires (IRAP / CNRS), cette découverte est “une nouvelle étape dans la mise en évidence de la vie sur Mars”.

Une trouvaille “extraordinaire”. Deux ans après la découverte d’un lac souterrain sur Mars Des scientifiques italiens ont confirmé son existenceMais ils ont également découvert trois autres poches d’eau
dans une étude publiée dans la revue Astronomie naturelle, Ce lundi.

Combien de lacs y a-t-il? Mars ? Pourquoi cette découverte est-elle si importante? Que recherchent exactement les scientifiques? 20 minutes faire le point.

  • Qu’ont découvert les scientifiques?

En 2018, des chercheurs de l’Université de Rome III ont annoncé avoir découvert un lac d’eau salée sous la glace au pôle sud de Mars, dans une zone appelée Planum Australe. Si cette annonce paraissait prometteuse, elle a néanmoins été accueillie avec scepticisme au sein de la communauté scientifique internationale. En question: la petite quantité de données sur lesquelles les chercheurs se sont appuyés pour étayer cette affirmation – 29 observations entre 2012 et 2015. “À l’époque, nous avons estimé qu’il n’y avait pas suffisamment de mesures pour être certains de cette découverte” , explique Léa Griton, docteur en astrophysique, chercheuse à
Institut de recherche en astrophysique et planétologie (IRAP / CNRS), au 20 minutes.

Mais aujourd’hui, les scientifiques italiens pourraient convaincre leurs collègues. «L’équipe a collecté plus de données. Non seulement ils ont retrouvé le lac qu’ils avaient découvert il y a deux ans, mais ils ont également découvert trois autres lacs », explique Léa Griton. Dirigée par Sebastian Emanuel Lauro, chercheur à l’Université de Rome III, l’équipe s’est appuyée sur les données de Orbiteur européen Mars Expresset 134 observations supplémentaires de 2012 à 2019.

  • Comment les données sont-elles collectées?

Si personne n’a mis les pieds sur la planète rouge, comment les scientifiques en sont-ils arrivés à identifier ces eaux? L’équipe a utilisé un instrument radar appelé Mars Advanced Radar pour les sondages souterrains et ionosphériques ((Marciens) pour étudier la région polaire sud de la planète. «Avec ce système de détection radar, nous envoyons des ondes qui ricochent au large de Mars. En fonction de la manière dont ces ondes sont réfléchies, on peut identifier le type de matériau, qu’il s’agisse d’eau, de glace ou de roche », précise l’astrophysicien français, qui précise que cette technique est déjà utilisée sur Terre. identifier les lacs glaciaires souterrains.

Et au bingo, des scientifiques italiens ont découvert des zones de haute réflexivité, montrant la présence de masses d’eau liquide emprisonnées sous plus d’un kilomètre de glace. Selon les planétologues, ces quatre lacs sont à 1,5 kilomètre sous la surface de Mars. Le plus grand, découvert en 2018, mesure 30 kilomètres de diamètre. Les trois autres mesurent chacun quelques kilomètres de large. Si l’eau ne gèle pas, c’est grâce à sa très forte teneur en sel, selon eux. En d’autres termes, ce seraient des lacs d’eau salée.

  • Pourquoi est-ce une découverte «extraordinaire»?

Selon la chercheuse Léa Griton, cette découverte est un premier pas vers la preuve de la vie sur Mars. «Nous savons que l’eau est une partie essentielle de la vie. Si nous pouvons trouver de l’eau sous forme liquide, cela signifie que la vie a peut-être eu lieu sur Mars. Et c’est extraordinaire. “Pour le spécialiste, cette étude pourrait également permettre à la communauté scientifique de faire avancer la recherche sur d’autres planètes que Mars:” L’eau est un ingrédient clé, mais ce n’est pas tout. Une fois que nous avons trouvé de l’eau, nous pouvons prendre en charge les autres facteurs qui rendent la vie possible ou non sur les autres planètes du système solaire, mais aussi sur d’autres exoplanètes. “”

Et l’aventure n’est pas encore terminée. En juin, la NASA, l’agence spatiale américaine, a envoyé dans l’espace un robot appelé persévérance, qui devrait atterrir sur Mars en février 2021. Le but? Explorez la planète rouge et
Recherche de traces de vie. «Il collectera des échantillons qu’il déposera à un autre endroit de Mars plus accessible. Une autre mission viendra ensuite collecter ces échantillons pour les ramener sur Terre dans des laboratoires qui les analyseront et chercheront des traces de vie », poursuit Léa Griton, qui espère que les résultats« motiveront des missions spatiales encore plus ambitieuses ». .



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