Missions à Vénus: faits saillants de l’histoire et quand nous pouvons y retourner

Carl Sagan a dit un jour que Vénus est la planète de notre système solaire le plus comme l’enfer. Alors, quand allons-nous rentrer?

Les astronomes lundi ont signalé la détection d’un produit chimique dans les nuages ​​vénusiens acides, la phosphine, qui peut être un signe de vie possible. Certains scientifiques planétaires ont hâte de retourner sur la deuxième planète du soleil, en particulier ceux qui pensent que Vénus a longtemps été négligée au profit de Mars et autres destinations.

«Si cette planète est active et produit de la phosphine, et qu’il y a quelque chose qui la fabrique dans l’atmosphère de Vénus, alors par Dieu tout-puissant, oubliez cette absurdité de Mars», a déclaré Paul Byrne, un scientifique planétaire à la North Carolina State University. «Nous avons besoin d’un atterrisseur, d’un orbiteur, nous avons besoin d’un programme.»

Vénus n’est pas facile à visiter. Son atmosphère riche en dioxyde de carbone est 90 fois plus dense que la nôtre et les températures de surface sont en moyenne de 800 degrés Fahrenheit. Sa pression de surface est suffisamment intense pour écraser certains sous-marins.

Mais cela n’a pas empêché les programmes spatiaux humains d’essayer. Environ 40 vaisseaux spatiaux robotiques lancés par les gouvernements sur Terre ont tenté de visiter Vénus d’une manière ou d’une autre. Voici les faits saillants des voyages passés à Vénus, ainsi que les perspectives d’un retour rapide sur la planète pour découvrir ce qui se passe dans ces nuages.

En 1961, le programme spatial soviétique a commencé à essayer d’explorer Vénus. Dans les décennies qui ont suivi, il a tiré des dizaines d’engins spatiaux vers le monde, parfois connu sous le nom de jumeau de la Terre. Alors que l’exploration soviétique de Vénus a commencé avec de nombreux ratés, le pays est devenu le premier à faire atterrir un vaisseau spatial sur un autre monde, et peu de temps après, le premier à prendre des photos de la surface d’une autre planète. Leurs réalisations en ingénierie étaient significatives, même selon les normes modernes.

Après avoir vu leur première série d’engins spatiaux envoyés dans l’atmosphère écrasés comme des boîtes de conserve, les Soviétiques ont réalisé à quel point la pression sur Vénus était extrême. Ces essais et erreurs ont conduit à la construction d’un vaisseau spatial métallique de cinq tonnes conçu pour résister, même si ce n’est que pendant une heure, aux immenses pressions de surface.

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Venera 4 est devenu en 1967 le premier vaisseau spatial à mesurer l’atmosphère d’une autre planète, détectant de grandes quantités de dioxyde de carbone qui causent l’effet de serre vénusien incessant.

Puis, en 1975, la sonde Venera 9 du pays est devenue la première à prendre des images de la surface d’une autre planète. Le monde a officiellement rencontré Vénus. Les images il et les missions ultérieures renvoyées ont révélé une planète qui ne ressemblait vraiment à aucune autre: un terrain fissuré sous lumière verte néon brumeuse et diluée. La planète que nous pensions avoir été couverte d’océans et semblable à la nôtre était plutôt un monde extraterrestre avec des pluies empoisonnées.

Des missions ultérieures de la série Venera dans les années 1980 ont permis aux scientifiques de mieux comprendre les processus géologiques de la planète. Venera 11 et 12 ont tous deux détecté de grandes quantités de foudre et de tonnerre alors qu’ils se déplaçaient à la surface. Les Venera 13 et 14 étaient tous deux équipés de microphones qui documentaient les sons de leur descente vers la surface, ce qui en faisait le premier vaisseau spatial à enregistrer le son d’une autre planète.

En 1985, l’Union soviétique a conclu ses rencontres avec Vénus avec le vaisseau spatial jumeau Vega, qui a chacun libéré de gros ballons chargés d’instruments scientifiques, démontrant le potentiel de sondes pouvant flotter dans les nuages ​​de la planète.

Le rythme ralenti du programme spatial soviétique vers la fin de la guerre froide a interrompu les lancements vers Vénus. Alors que le programme spatial russe a discuté de l’exploration future de Vénus, ses concepts n’ont pas quitté la planche à dessin.

Alors que Mars a toujours semblé être la prunelle des yeux des planificateurs spatiaux américains, les programmes Mariner et Pioneer des années 60 et 70 ont laissé le temps à Vénus.

Mariner 2 a été le premier vaisseau spatial américain à se rendre à Vénus, en 1962. Il a déterminé que les températures étaient plus fraîches plus élevées dans les nuages, mais extrêmement chaudes en surface.

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En 1978, les missions Pioneer ont permis aux chercheurs américains de se pencher de plus près. Le premier de la paire a fait le tour de la planète pendant près de 14 ans, révélant beaucoup de choses sur la mystérieuse atmosphère vénusienne. Il a également observé que la surface était plus lisse que celle de la Terre et que Vénus avait très peu ou peut-être pas de champ magnétique. Une deuxième mission Pioneer a envoyé un certain nombre de sondes dans l’atmosphère de Vénus, renvoyant des informations sur la structure des nuages ​​et des lectures radar de la surface.

Le Magellan de la NASA est entré en orbite en 1990 et a passé quatre ans à cartographier la surface et à rechercher des preuves de la tectonique des plaques. Il a découvert que près de 85% de la surface était recouverte d’anciennes coulées de lave, laissant entrevoir une activité volcanique passée et présente possible.

C’était également le dernier des visiteurs américains, bien qu’un certain nombre de vaisseaux spatiaux de la NASA aient utilisé Vénus comme une fronde pour se diriger vers d’autres destinations.

Venus Express a été lancé par l’Agence spatiale européenne en 2005. Il a fait le tour de la planète pendant huit ans et a observé qu’il était peut-être encore géologiquement actif.

Le seul invité de la planète depuis la Terre actuellement est Akatsuki, qui a été lancée par le Japon en 2010. La sonde a raté sa rencontre avec Vénus lorsque son moteur ne s’est pas déclenché alors qu’il se dirigeait vers l’orbite. En 2015, les responsables de la mission avaient réussi à la diriger sur une trajectoire pour orbiter et étudier la planète.

Il a depuis transformé la façon dont les scientifiques voient notre jumeau opacifié. Dans son étude de la physique des couches nuageuses denses de Vénus, la mission a révélé des perturbations dans les vents de la planète connu sous le nom d’ondes de gravité, ainsi que des jets équatoriaux dans son atmosphère.

De nombreuses missions de retour sur Vénus ont été proposées, et certaines agences spatiales ont déclaré des ambitions de visiter la planète. Mais il est difficile de dire si l’un d’entre eux fera le voyage.

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L’agence spatiale indienne a proposé une mission appelée Shukrayaan-1, qui sera en orbite autour de la planète et se concentrera principalement sur la chimie de l’atmosphère.

Peter Beck, le fondateur de Rocket Lab, une société privée créée en Nouvelle-Zélande qui a lancé une douzaine de fusées dans l’espace, a récemment parlé de envoyer un petit satellite sur la planète.

La NASA a examiné un certain nombre de propositions de Vénus au cours de la dernière décennie, dont deux en 2017 qui étaient finalistes du programme Discovery de la NASA, qui avait précédemment envoyé des explorateurs sur la Lune, Mars, Mercure et d’autres destinations. Mais l’agence à la place sélectionné une paire de missions astéroïdes.

En 2017 également, pour le concours New Frontiers, plus grand et plus cher, La NASA considérée comme une mission Vénus appelé Venus In situ Composition Investigations, ou Vici, qui cherchait à placer deux atterrisseurs à la surface de la planète. Il a été ignoré pour Dragonfly, qui enverra un drone au plutonium voler sur Titan, la plus grande lune de Saturne.

La NASA, cependant, a fourni de l’argent pour certaines des technologies dont Vici aurait besoin. Et les partisans de Vénus pourraient avoir un nouvel avocat au sein de la NASA. Lori S. Glaze, la chercheuse principale de Vici, est maintenant la directrice de la division des sciences planétaires à la NASA.

L’agence aura une autre chance de choisir une mission Venus à financer lors de la prochaine phase de son programme Discovery.

Deux vaisseaux spatiaux Vénus, nommés DAVINCI + et VERITAS, sont en concurrence avec les missions proposées Triton de la lune de Neptune ou Lune volcanique de Jupiter Io. La NASA peut sélectionner deux des quatre finalistes. Et il pourrait y avoir d’autres possibilités pour les visiteurs de Vénus.

«Nous devons également reconnaître que Vénus est une destination planétaire que nous pouvons également atteindre avec des missions plus petites», a déclaré Thomas Zurbuchen, chef de la direction des missions scientifiques de la NASA.

Kenneth Chang a contribué au reportage.

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