Les lacs salés sous le pôle Sud en mars

En 2018, une équipe italienne de laL’Université de Rome III a annoncé la découverte d’un lac d’eau salée sous le pôle sud de Mars jusqu’à 20 km de large. Leur étude publiée dans la revue science avait suscité quelques réserves de la part des spécialistes de Red Planet. Les mêmes chercheurs confirment leurs résultats dans une nouvelle étude et affirment même avoir découvert plusieurs autres lacs.

L’eau sur Mars, une vieille histoire

La planète Mars Il fait froid, désertique et sec aujourd’hui, mais il y a quatre milliards d’années, c’était très différent. Il faisait chaud et humide à l’époque et accueillait une grande quantité d’eau liquide sous forme de rivières, de lacs et même d’un vaste océan de la taille de l’Atlantique dans son hémisphère nord. Au moins, c’est l’une des hypothèses actuellement privilégiées sur le passé de Mars. Une autre alternative explique qu’il y avait Mars recouvert d’une calotte glaciaire global avec les océans ci-dessous. Cependant, les scientifiques conviennent que lorsque notre voisine était jeune, elle abritait de l’eau liquide, dont la plupart a disparu dans l’espace par évaporation. Mais ils ne désespèrent pas de trouver un résidu qui est toujours là, comme la découverte de L’eau reprend vie de la NASA en 2015. Et les chercheurs soupçonnent que des quantités encore plus importantes sont retenues dans le sous-sol.

Cela va dans le sens des investigations du Curiosity Rover et de la découverte de ce lac souterrain sous la calotte polaire de l’hémisphère sud. Il y a d’énormes dépôts de glace dans cette région, s’étendant sur 700 000 km2 et plus de 3,7 km d’épaisseur à certains endroits. “”Cette glace est essentiellement de la glace d’eau pure avec un petit composant de poussière et une couche très mince de glace de dioxyde de carbone.“Explique Luca Guallini, Co-auteur de la nouvelle étude publiée dans la revue Progrès de la science.

La région d’Ultimi Scopuli près du pôle Sud, photographiée avec la caméra HiRISE du Mars Orbiter Reconnaissance. Crédit photo: NASA / JPL / University of Arizona.

Données Mars Express

C’est grâce aux données du radar MARSIS (Mars Advanced Radar pour sondages souterrains et ionosphériques) installés à bord de la sonde Mars Express de l’ESA (Agence spatiale européenne) que le lac d’eau liquide a été identifié. MARSIS se compose de deux antennes de 20 mètres qui envoient des signaux radio à la surface de la planète et reçoivent des échos en retour. Ce radar est un instrument très complexe qui peut fonctionner dans différentes bandes et utilise des basses fréquences pour étudier le sous-sol profond de la planète rouge. L’équipe italienne a ré-analysé les données radar en utilisant les méthodes utilisées par les satellites terrestres pour détecter les lacs sous-glaciaires en Antarctique, pour confirmer la présence de ce lac dans la région d’Ultimi Scopuli, une grande zone de 250 × 300 km2 près du pôle Sud .

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“”Le radar de MARSIS peut pénétrer la glace assez efficacement, et s’il y a des variations physiques internes de la qualité du matériau, une interface sera affichée dans les données. Nous avons collecté des profils de plusieurs dizaines de kilomètres, soit des coupes verticales, sur plusieurs orbites afin d’étudier la profondeur de la zone Ultima Scopuli dans différentes directions. Les observations croisées et adjacentes ont permis de reconstruire le sous-sol et de mettre en évidence la présence d’une couche hautement réfléchissante dans plusieurs de ces observations.“, abstrait Luca Guallini. Pour son équipe, cette couche réfléchissante correspond à de l’eau liquide, confirmant la présence du lac sous-glaciaire identifié en 2018. De plus, les profils MARSIS a également identifié plusieurs autres petits plans d’eau séparés du lac principal par des bandes de matière sèche.

Implications pour la vie?

Combien d’eau peut-il y avoir sous le pôle Sud? “”C’est difficile à savoir car le signal radar ne peut pas pénétrer sous la surface de l’eau. Il reconnaît son sommet, mais pas le bas. Bien que la zone puisse être mesurée (la masse d’eau principale mesure environ 20 x 30 km), l’épaisseur réelle de la masse d’eau reste inconnue.“prévient le chercheur italien. Même ainsi, cela surpasse tout ce qui était auparavant connu sur Mars. Les auteurs suggèrent que l’eau reste liquide car elle consiste en une solution hypersaline, un type de solution saline dans laquelle elle est située à haute altitude. Les concentrations de sel sont dissoutes dans l’eau, une composition qui peut expliquer pourquoi ces réservoirs peuvent rester fluides malgré l’environnement très froid du pôle sud de Mars

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En général, les saumures ne sont pas très bon marché pour la plupart des formes de vie. Sur Terre, certains organismes spécialisés peuvent encore survivre dans des environnements très salés, très extrêmes. “”Nous ne savons pas combien de sels et quelle est la composition exacte de ces saumures, et nous ne savons même pas si nos extrémophiles terrestres pourraient y survivre. Cependant, il n’est pas déraisonnable de croire que la vie sur Mars existe toujours et a eu le temps de s’adapter à un tel environnement que certains extrémophiles de Mars pourraient éventuellement vivre. Mais être habitable ne signifie pas être habité“se ferme Luca Guallini.

En 2018, une équipe italienne de laL’Université de Rome III a annoncé la découverte d’un lac d’eau salée sous le pôle sud de Mars jusqu’à 20 km de large. Leur étude publiée dans la revue science avait suscité quelques réserves de la part des spécialistes de Red Planet. Les mêmes chercheurs confirment leurs résultats dans une nouvelle étude et affirment même avoir découvert plusieurs autres lacs.

L’eau sur Mars, une vieille histoire

La planète Mars Il fait froid, désertique et sec aujourd’hui, mais il y a quatre milliards d’années, c’était très différent. Il faisait chaud et humide à l’époque et accueillait une grande quantité d’eau liquide sous forme de rivières, de lacs et même d’un vaste océan de la taille de l’Atlantique dans son hémisphère nord. Au moins, c’est l’une des hypothèses actuellement privilégiées sur le passé de Mars. Une autre alternative explique qu’il y avait Mars recouvert d’une calotte glaciaire global avec les océans ci-dessous. Cependant, les scientifiques conviennent que lorsque notre voisine était jeune, elle abritait de l’eau liquide, dont la plupart a disparu dans l’espace par évaporation. Mais ils ne désespèrent pas de trouver un résidu qui est toujours là, comme la découverte de L’eau reprend vie de la NASA en 2015. Et les chercheurs soupçonnent que des quantités encore plus importantes sont retenues dans le sous-sol.

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Cela va dans le sens des investigations du Curiosity Rover et de la découverte de ce lac souterrain sous la calotte polaire de l’hémisphère sud. Il y a d’énormes dépôts de glace dans cette région, s’étendant sur 700 000 km2 et plus de 3,7 km d’épaisseur à certains endroits.

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