Les astronomes trouvent un signe de vie possible sur Vénus

Des traces d’une molécule rare connue sous le nom de phosphine ont été trouvées dans l’atmosphère infernale et fortement acide de Vénus, ont annoncé lundi les astronomes – fournissant un indice alléchant sur la possibilité de la vie. Les molécules de phosphine trouvées sur Terre sont principalement le résultat de l’industrie humaine ou des actions de microbes qui se développent dans des environnements sans oxygène.

Les chercheurs ne prétendent pas que la vie a été détectée sur la deuxième planète à partir du soleil. Mais les observations suggèrent au moins la possibilité d’une activité microbienne dans les couches supérieures de l’atmosphère de Vénus, bien loin de la surface inhospitalière de la planète.

“Nous avons détecté un gaz rare appelé phosphine dans l’atmosphère de notre voisine planète Vénus”, a déclaré Jane Greaves, professeur à l’Université de Cardiff au Royaume-Uni et auteur principal d’un rapport publié dans Astronomie de la nature. “Et la raison de notre excitation est que le gaz phosphine sur Terre est produit par des micro-organismes qui vivent dans des environnements sans oxygène. Et il y a donc une chance que nous ayons détecté une sorte d’organisme vivant dans les nuages ​​de Vénus.”

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Une image en fausses couleurs de Vénus capturée par l’imageur ultraviolet à bord du Venus Climate Orbiter (Akatsuiki) du Japon.

JAXA


Même ainsi, a déclaré l’équipe, beaucoup plus d’études sont nécessaires pour étayer une telle affirmation, aussi extraordinaire qu’elle soit.

«Afin de faire cette affirmation assez extraordinaire qu’il pourrait y avoir de la vie là-bas, nous devons vraiment tout exclure, et c’est pourquoi nous sommes très prudents en disant que nous ne prétendons pas qu’il y a de la vie, mais affirmons qu’il y a quelque chose qui est vraiment inconnu et ça pourrait être la vie », a déclaré William Bains, un chercheur au MIT.

Sara Seager, une collègue scientifique du MIT qui étudie les atmosphères des exoplanètes, a déclaré: «nous ne prétendons pas avoir trouvé la vie sur Vénus».

“Nous revendiquons la détection confiante du gaz phosphine dont l’existence est un mystère”, a-t-elle déclaré. «La phosphine peut être produite par certains processus (non biologiques) sur Vénus, mais seulement en quantités incroyablement infimes, cela ne suffit pas à expliquer notre observation. Nous nous retrouvons donc avec cette autre possibilité excitante et séduisante: qu’il y en a peut-être une sorte de la vie dans les nuages ​​de Vénus. “

Mars a longtemps été considérée comme le meilleur candidat du système solaire au-delà de la Terre pour avoir hébergé la vie microbienne dans un passé lointain ou même dans le présent, comme le suggèrent les niveaux de fond de méthane. La NASA, l’Agence spatiale européenne, la Chine, l’Inde, la Russie et les Émirats arabes unis exploration de la planète rouge sous une forme ou une autre.

La NASA prévoit également une mission phare pour étudier le lunes de Jupiter. Les scientifiques pensent que l’une des lunes les plus grandes et les plus connues de la planète, L’Europe , chauffé par le stress des marées et les interactions gravitationnelles avec d’autres lunes, abrite un océan salé, possiblement habitable sous sa croûte glacée. D’autres lunes gelées du système solaire externe, possibles «mondes d’eau», sont également des candidats à l’étude.

Mais Vénus est victime d’un effet de serre incontrôlable dans lequel des nuages ​​épais dans une atmosphère principalement de dioxyde de carbone piègent la lumière du soleil, produisant des températures à la surface qui atteignent près de 900 degrés, suffisamment chaudes pour faire fondre le plomb.

Dans la haute atmosphère de la planète, cependant, les températures sont beaucoup plus hospitalières. Malgré la nature acide des nuages, les scientifiques ont émis l’hypothèse qu’il était possible que des microbes extraterrestres existent.

«Les conditions de surface là-bas aujourd’hui sont vraiment hostiles, la température est suffisante pour faire fondre nos atterrisseurs», a déclaré Greaves. «Mais on pense que bien plus tôt dans l’histoire de Vénus, la surface était beaucoup plus fraîche et plus humide et la vie aurait peut-être pu naître.

“Il existe une théorie de longue date selon laquelle certaines des plus petites formes de vie auraient pu évoluer vers le haut dans les nuages ​​élevés. Les conditions ne sont certainement pas agréables, elles sont extrêmement acides et il y a beaucoup de vent, mais d’un autre côté , si vous parlez de 50 à 60 kilomètres d’altitude, alors la pression ressemble beaucoup à celle de la surface de la Terre et la température est assez agréable, peut-être jusqu’à environ 85 degrés Fahrenheit. On a donc émis l’hypothèse que c’est une vie habitat aujourd’hui. “

L’équipe de Greaves a étudié les spectres de l’atmosphère de Vénus à l’aide du télescope James Clerk Maxwell à Hawaï et de 45 antennes de radiotélescope dans l’Atacama Large Millimeter / submillimeter Array au Chili et ont été surpris de voir des signes indéniables de phosphine. “C’était un choc”, a déclaré Greaves.

La détection a été récompensée par un temps d’observation supplémentaire sur le réseau ALMA et “à la fin, nous avons constaté que les deux observatoires avaient vu la même chose, une faible absorption à la bonne longueur d’onde pour être du gaz phosphine, où les molécules sont rétro-éclairées par les nuages ​​plus chauds ci-dessous. », A déclaré Greaves dans un communiqué.

Seules des traces ont été observées, environ 20 molécules par milliard. Mais des recherches supplémentaires ont montré que les sources naturelles de phosphine – les volcans, la foudre, les minéraux projetés dans l’atmosphère, l’action de la lumière du soleil – ne généreraient qu’un dix millième de la quantité réellement détectée.

L’équipe peut exclure de nombreux moyens non biologiques de générer les niveaux observés de phosphine, mais cela ne signifie pas que la vie est la seule explication. L’atmosphère de Vénus est composée à 90% d’acide sulfurique, ce qui soulève “de nombreuses questions, comme par exemple comment des organismes pourraient survivre”, a déclaré Cara Sousa Silva, chercheuse au MIT.

“Sur Terre, certains microbes peuvent supporter jusqu’à environ 5% d’acide dans leur environnement, mais les nuages ​​de Vénus sont presque entièrement constitués d’acide”, a-t-elle déclaré.

L’équipe de Greaves attend un temps de télescope supplémentaire pour rechercher des signes d’autres gaz associés à l’activité biologique et pour déterminer la température des nuages ​​où la phosphine est présente afin d’obtenir des informations supplémentaires. En fin de compte, de futures visites d’engins spatiaux seront probablement nécessaires pour résoudre complètement la question.

“Il peut toujours y avoir quelque chose que nous avons négligé”, a déclaré Seager. “En fin de compte, la seule chose qui répondra à cette question pour nous – est-il la vie, n’y a-t-il pas de vie – va réellement à Vénus et fait des mesures plus détaillées pour les signes de vie et peut-être la vie elle-même.”

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