Le système solaire a un plan différent

Dans le système solaire, toutes les planètes orbitent à peu près sur le même plan: cela s’appelle le plan écliptique. Cela explique pourquoi lorsque nous admirons les étoiles la nuit, nous trouvons toujours Mars, Jupiter et Saturne (les plus faciles à voir) le long de la même ligne dans le ciel.

Les planètes du système solaire (ici les planètes intérieures) tournent sur le même plan.Les planètes du système solaire (ici les planètes intérieures) tournent sur le même plan. Image NASA, ESA et A. Feild (STScI)

Surprise! Il s’avère aujourd’hui queIl y a un autre niveau dans le système solaire là où les comètes s’alignent. La chercheuse japonaise Arika Higuchi l’a découvert en étudiant la trajectoire des comètes de longue période qui gravitent autour du soleil pendant des milliers d’années. Il a modélisé ses orbites sur un ordinateur, en tenant compte des effets de la gravité galactique (la force d’attraction que la Voie lactée elle-même exerce). Elle a alors remarqué que lorsque ces comètes atteignent le point le plus éloigné du Soleil (aphélion), elles se posent soit près du plan de l’écliptique, soit sont orientées sur un autre plan “miroir”. Les deux plans sont inclinés à 60 degrés par rapport au plan de notre galaxie, la Voie lactée – mais dans des directions opposées.

Akira Higuchi a appelé ce nouveau plan “l’écliptique vide” (car il ne contenait au départ aucun objet céleste: il a été peuplé de comètes plus tard dans l’histoire du système solaire). Mais surtout, la précision de ses modèles a été vérifiée. Higuchi a comparé les prévisions informatiques avec des mesures d’orbites cométaires enregistrées la base de données de la NASA sur les «petits corps» du système solaire. Et ça reste.

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Camille Gévaudan

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