L’ancien astronaute de la NASA Leland Melvin se souvient de l’arrestation de la police qui l’a fait transpirer

Un arrêt de police aurait pu coûter à l’ancien astronaute de la NASA Leland Melvin sa carrière dans l’espace avant même de se lancer.



un chien vêtu d'un costume: le désormais célèbre portrait de la NASA de Melvin présente ses deux chiens de sauvetage, Jake et Scout, qu'il a secrètement introduits clandestinement à la NASA pour la séance photo.


© NASA
Le désormais célèbre portrait de la NASA de Melvin présente ses deux chiens de sauvetage, Jake et Scout, qu’il a secrètement introduits clandestinement à la NASA pour la séance photo.

Melvin, qui n’a jamais eu peur de se lancer dans l’espace lors de deux missions de la navette spatiale Atlantis pour aider à construire la Station spatiale internationale, n’a jamais su ce qui allait se passer lorsque les flics l’ont arrêté.

“J’ai été sur cette fusée avec des millions de livres de poussée et pas une seule fois je n’ai eu peur d’aller dans l’espace”, a déclaré Melvin, qui est Black. “C’est quand j’ai été arrêté par des policiers que je ne savais même pas … Je commençais à transpirer et je tenais juste le volant très fort.”



Léopold Eyharts, Stanley G. Love, Stephen Frick, Leland D. Melvin, Rex J. Walheim, Hans Schlegel posant pour une photo: Melvin était avec neuf autres membres d'équipage sur la station spatiale en février 2008. Sur le côté gauche du cadre , de haut en bas, sont les astronautes Daniel Tani, Stanley Love et le Leopold Eyharts de l'Agence spatiale européenne. Au centre, du haut, se trouvent les astronautes Leland Melvin, Rex Walheim, Steve Frick, Peggy Whitson et Alan Poindexter. Le cosmonaute Yuri Malenchenko de l'Agence spatiale fédérale russe est en haut à droite et en dessous de lui se trouve l'astronaute de l'ESA Hans Schlegel.


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Melvin était avec neuf autres membres d’équipage sur la station spatiale en février 2008. Sur le côté gauche du cadre, de haut en bas, se trouvent les astronautes Daniel Tani, Stanley Love et le Leopold Eyharts de l’Agence spatiale européenne. Au centre, du haut, se trouvent les astronautes Leland Melvin, Rex Walheim, Steve Frick, Peggy Whitson et Alan Poindexter. Le cosmonaute Yuri Malenchenko de l’Agence spatiale fédérale russe est en haut à droite et en dessous de lui se trouve l’astronaute de l’ESA Hans Schlegel.

«Chaque père de la communauté noire a une conversation avec leur fils pour leur dire que si vous êtes arrêté par un officier, vous savez, vous prenez le poste, qui est 10-2 (les mains sur le volant), regardez droit devant vous» il ajouta. «Vous dites à l’officier, vous savez, vous êtes vraiment respectueux, vous dites que vous cherchez vos choses évidentes.

Melvin a pris la parole lundi lors d’un panel célébrant la vie des Noirs dans l’industrie spatiale au cours de la Sommet des humains virtuels sur Mars 2020 hébergé par Explorez Mars, une organisation à but non lucratif qui prône l’exploration humaine de Mars.



Leland D.Melvin portant un costume et une cravate souriant et regardant la caméra: l'astronaute de la NASA Leland Melvin


© NASA
L’astronaute de la NASA Leland Melvin

Les panélistes – qui ont partagé leurs expériences personnelles et discuté du mouvement Black Lives Matter, de la mort de George Floyd et des manifestations ultérieures – comprenaient l’ancien administrateur de la NASA Charles Bolden, le directeur adjoint de la NASA des services de charge utile lunaire commerciale Camille Alleyne et Danielle Wood, directrice de le groupe de recherche spatiale du Media Lab du MIT.

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Melvin se souvient encore d’un arrêt de la circulation lorsqu’il était étudiant à la Heritage High School de Lynchburg, en Virginie, où il a obtenu son diplôme en 1982.

“J’étais dans une voiture avec ma petite amie et un policier s’est enroulé sur nous”, a déclaré Melvin. «Il l’a sortie de la voiture et lui a dit que je la violais parce qu’il voulait que j’aille en prison.

«Et tu sais, quand les hommes noirs entrent dans le système carcéral, ils ne sortent jamais vraiment et ont une seconde chance. J’allais à l’université avec une bourse et je voulais devenir un major en chimie.



Leland D.Melvin debout devant un immeuble: Melvin à bord de la station spatiale en 2009.


© NASA
Melvin à bord de la station spatiale en 2009.

Melvin a exhorté les gens à s’assurer qu’ils ne font pas partie du problème en contribuant au racisme, demandant aux gens d’évaluer à la fois ce qu’ils font pour blesser et comment ils peuvent aider à lutter contre le racisme.

Le chemin de l’espace

Heureusement, cet arrêt n’a pas fait dérailler sa carrière. Melvin a fini par enregistrer plus de 565 heures dans l’espace, mais l’espace n’était pas son premier choix.

Lors de l’atterrissage sur la lune d’Apollo 11 en 1969, Melvin a déclaré qu’il était «l’ingénieur d’antennes», tenant les antennes pour ses parents pendant qu’ils la regardaient.

«Et le lendemain, tous les enfants du quartier ont dit: ‘Voulez-vous être astronaute?’ Non, je ne vois personne qui me ressemble », se souvient Melvin.



Leland D.Melvin assis sur une surface bleue: Melvin a lu le livre aux élèves de première et de troisième année


© Carla Cioffi / NASA
Melvin a lu aux élèves de première et de troisième année le livre “The Moon Over Star” à l’école primaire Ferebee-Hope le mardi 8 février 2011, en l’honneur du Mois de l’histoire des Noirs, et pour souligner l’importance de la lecture.

À cinq pâtés de maisons de la rue d’où Melvin a grandi, Arthur Ashe a appris à jouer au tennis. Ashe, le seul homme noir à remporter des titres en simple à Wimbledon, à l’US Open et à l’Open d’Australie, est devenu professionnel en 1969. Ashe a également été le premier joueur noir sélectionné dans l’équipe américaine de la Coupe Davis.

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Leland D. Melvin en uniforme: l'astronaute de la NASA Leland D. Melvin n'avait pas peur de voler dans l'espace.


© Mark Sowa / NASA
L’astronaute de la NASA Leland D. Melvin n’avait pas peur de voler dans l’espace.

“Mon père a parlé de sa persévérance, de son athlétisme, de son intelligence”, a déclaré Melvin. «’Je veux que tu sois comme lui.’ Ce n’est que lorsque je suis arrivé à la NASA, quand un ami a dit: ‘Vous seriez un grand astronaute.’ “

Melvin n’a pas rempli de demande jusqu’à ce que son ami, Charlie Camarda, entre dans le programme des astronautes. “Si ce type peut entrer, je peux entrer, et c’est là que j’ai postulé.”

Melvin a été repêché en 1986 pour jouer dans la Ligue nationale de football pour les Lions de Detroit et les Cowboys de Dallas, mais il s’est arraché les ischio-jambiers et n’a fini par jouer aucun match de saison régulière.

En 1989, il a commencé à travailler au NASA Langley Research Center dans le groupe Capteurs à fibre optique de la Direction des sciences de l’évaluation non destructive, selon la NASA. Il a été sélectionné comme candidat astronaute en 1998.

En plus de servir d’astronaute, Melvin a également dirigé le programme d’éducation de la NASA, coprésidé le groupe de travail sur la coordination fédérale de l’éducation STEM de la Maison Blanche et présidé le Conseil international d’éducation spatiale.

Moments contrastés

Melvin a appris la mort de George Floyd alors qu’il était en Floride pour le lancement d’astronautes de la NASA Doug Hurley et Bob Behnken à bord du SpaceX Crew Dragon.

«Je vois cet homme noir se faire éteindre la vie, en disant qu’il ne peut pas respirer», a déclaré Melvin. «Et quand je l’ai entendu appeler sa mère, c’est là que j’ai commencé à pleurer parce que je pensais à ma mère. Je me suis demandé si c’était moi, être la vie qui m’était arrachée.

La mort de Floyd alors que l’ancien officier de police Derek Chauvin s’agenouilla sur le cou pendant près de neuf minutes contrastait fortement avec le lancement d’astronautes américains depuis le sol américain sur des fusées américaines pour la première fois depuis 2011.

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“Si nous pouvons (envoyer des gens à la Station spatiale internationale), nous pouvons tout faire. Nous pouvons résoudre ces problèmes.”

Et cela ramène à la nécessité de la diversité, a déclaré Melvin.

Melvin a dit que son moment «aha» dans l’espace est venu de façon inattendue. Il prévoyait que cela se produirait en aidant à installer le laboratoire Columbus de l’Agence spatiale européenne sur la Station spatiale internationale en 2008.

Mais ce n’est que lorsque l’astronaute de la NASA Peggy Whitson a invité Melvin dans le segment russe de la station pour partager un repas. L’équipage comprenait des astronautes d’origine russe, française, allemande, afro-américaine et asiatique américaine et était hébergé par Whitson – la première femme commandant de la station spatiale, a déclaré Melvin.

“Nous rompions le pain à 17 500 miles par heure, faisant le tour de la planète toutes les 90 minutes. Et c’est à ce moment-là que ma tête a explosé, et j’ai eu cette épiphanie sur notre planète et je l’ai regardée en arrière, obtenant cette chose appelée la perspective orbitale.”

C’est quelque chose que les astronautes gagnent lorsqu’ils regardent notre planète dans son ensemble.

“Je pense qu’en tant que civilisation, nous devons prendre cette chose que nous avons dans l’espace en tant qu’astronautes”, a-t-il déclaré. “Et nous savons que si nous ne travaillons pas ensemble en équipe et que nous étions l’une des équipes les plus diversifiées dans l’espace, alors nous péririons.”

Travailler ensemble est le seul moyen pour Melvin de penser que l’humanité peut survivre sur cette planète, retourner sur la lune et se rendre sur Mars.

“La façon dont nous le faisons est avec la bonne perspective. Et nous apportons cette perspective à la maison depuis l’espace, pour retourner dans l’espace en tant que civilisation de personnes diverses”, a-t-il déclaré. “C’est la perspective ensemble, que nous travaillons ensemble, nous vivons ensemble et nous changeons l’univers ensemble.”

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