La Terre semble voyager à travers les débris d’anciennes supernovae

La poussière radioactive profondément sous les vagues de l’océan suggère que la Terre se déplace à travers un nuage massif laissé par une étoile explosée.

En continu, depuis 33 000 ans, l’espace a ensemencé la Terre avec un isotope rare du fer forgé dans les supernovae.

Ce n’est pas la première fois que l’isotope, connu sous le nom de fer 60, dépoussière notre planète. Mais cela contribue à un nombre croissant de preuves qu’un tel époussetage est en cours – que nous sommes toujours en train de nous déplacer à travers un nuage de poussière interstellaire qui aurait pu provenir d’une supernova il y a des millions d’années.

Le fer 60 a fait l’objet de plusieurs études au fil des ans. Il a une demi-vie de 2,6 millions d’années, ce qui signifie qu’il se désintègre complètement après 15 millions d’années – donc tous les échantillons trouvés ici sur Terre doivent avoir été déposés ailleurs, car il n’y a aucun moyen que le fer 60 ait pu survivre de la formation de la planète il y a 4,6 milliards d’années.

Et des dépôts ont été trouvés. Le physicien nucléaire Anton Wallner de l’Université nationale australienne a précédemment daté les dépôts des fonds marins à Il y a 2,6 millions et 6 millions d’années, suggérant que des débris de supernovae avaient plu sur notre planète à ces moments-là.

Mais il existe des preuves plus récentes de cette poussière d’étoiles – beaucoup plus récentes.

Il a été trouvé dans la neige antarctique; selon les preuves, il devait être tombé au cours des 20 dernières années.

Et, il y a quelques années, des scientifiques ont annoncé que le fer 60 avait été détecté dans l’espace autour de la Terre, mesuré sur une période de 17 ans par Advanced Composition Explorer de la NASA.

Maintenant, Wallner a trouvé plus de ces trucs, dans cinq échantillons de sédiments d’eau profonde provenant de deux endroits datant d’il y a 33 000 ans. Et les quantités de fer 60 dans les échantillons sont assez cohérentes sur toute la période. Mais cette constatation pose en fait plus de questions qu’elle ne répond.

La Terre, voyez-vous, traverse actuellement une région appelée Nuage interstellaire local, composé de gaz, de poussière et de plasma.

Si ce nuage a été créé par l’explosion d’étoiles, il est raisonnable de s’attendre à ce qu’il saupoudre la Terre d’une très faible pluie de fer 60. C’est ce que suggérait la détection antarctique; et c’est ce que Wallner et son équipe cherchaient à valider en examinant les sédiments océaniques.

Mais si le nuage interstellaire local est la source du fer 60, il aurait dû y avoir une forte augmentation lorsque le système solaire est entré dans le nuage – ce qui, selon les données de l’équipe, est susceptible de s’être produit au cours des 33000 dernières années. À tout le moins, l’échantillon le plus ancien aurait dû contenir des niveaux de fer 60 significativement plus faibles, mais ce n’est pas le cas.

Il est possible, notent les chercheurs dans leur article, que le nuage interstellaire local et les débris de supernova coïncident, plutôt qu’une seule structure, avec les débris restant dans le milieu interstellaire des supernovae qui ont eu lieu il y a des millions d’années. Cela suggérerait que le nuage interstellaire local n’est pas un léger vestige de supernova.

“Il y a des articles récents qui suggèrent que le fer 60 piégé dans les particules de poussière pourrait rebondir dans le milieu interstellaire”, Wallner a dit.

“Ainsi, le fer 60 pourrait provenir d’explosions de supernovae encore plus anciennes, et ce que nous mesurons est une sorte d’écho.”

La meilleure façon de le savoir, notent les chercheurs, est de rechercher plus de fer 60, couvrant l’écart entre il y a 40 000 ans et il y a environ un million d’années.

Si l’abondance du fer 60 augmente plus loin dans le temps, cela suggérerait d’anciennes supernovae.

Cependant, une plus grande abondance plus récemment suggérerait que le nuage interstellaire local est la source du fer 60.

La recherche a été publiée dans le Actes de l’Académie nationale des sciences.

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