La startup du Colorado rêve d’un retour au vol supersonique

Le Concorde n’avait pas d’ordinateur de bord et avait un nez mobile; L’angle d’attaque à l’atterrissage était tel que le nez du Concorde devait baisser pour que les pilotes voient où se trouvait le sol. Le XB-1 ne laisse place qu’à des caméras sur le nez et le train d’atterrissage, ce qui, espérons-le, réduit la complexité. Et la conception de l’avion a été affinée (dans un simulateur virtuel) pour assurer un rapport de finesse élevé, une façon élégante de dire que l’avion est de forme étroite et pointue pour réduire la traînée à grande vitesse.

Le XB-1 sera piloté par le commandant Bill ‘Doc’ Shoemaker, un aviateur naval américain de 21 ans qui a dirigé des missions de combat dans un F-18 à plusieurs reprises. Il a également été instructeur de test en vol à l’école de pilote d’essai de l’US Navy et a précédemment travaillé pour Zee.Aero, l’une des startups autofinancées de voitures volantes (co-fondateur de Google) Larry Page.

Si XB-1 réussit, Boom se déplacera pour commencer à construire son avion supersonique de taille normale, Overture. Overture est un engin conçu pour accueillir moins d’une centaine de personnes à des niveaux de confort «classe affaires». Et pour les prix «classe affaires», ils pourront voler de, disons, Tokyo à Seattle en quatre heures et trente minutes.

L’un des problèmes liés à l’existence d’un exemple unique de la technologie dans l’histoire est que toutes les discussions renvoient inévitablement à Concorde. L’un des plus gros échecs de cet avion était les émissions: il était connu pour consommer du gaz et émettre des particules hautement toxiques. Boom a déjà promis que son programme d’essais sera entièrement «neutre en carbone» et que ses avions établiront la barre des avions économes en énergie.

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«L’une des principales raisons pour lesquelles Concorde n’était pas abordable était qu’il consommait simplement trop de carburant», a déclaré Scholl. «Avance rapide de 50 ans et aucune de ces choses n’a plus besoin d’être vraie.» XB-1 et Overture sont conçus pour utiliser des carburants alternatifs, plutôt que les mélanges de kérosène que l’on trouve aujourd’hui sur certains revêtements. Scholl a déclaré que la société travaillait également avec d’autres entreprises pour développer du carburant de qualité aérienne grâce à la capture directe de l’air.

Direct Air Capture est un système qui extrait le dioxyde de carbone de l’air et le recombine pour créer des hydrocarbures. Des entreprises comme Ingénierie du carbone travaillent sur des systèmes pour produire en masse du carburant de cette manière pour créer (si vous plissez les yeux) un «carburant neutre en carbone». Bien sûr, cela nécessite toujours la combustion (et le rejet) de carbone dans l’atmosphère, mais l’espoir est que, si plus de CO2 est extrait que utilisé, il sera plus vertueux que les combustibles fossiles existants.

Boom promet également que ses avions utiliseront moins de carburant grâce à une combinaison de matériaux efficaces et de meilleurs moteurs. Scholl a déclaré que les avions sont propulsés par un «système à turboréacteur silencieux et efficace […] une architecture de moteur similaire à ce que vous verriez sur n’importe quel gros gros-porteur Airbus ou Boeing aujourd’hui, juste adaptée pour le vol supersonique. Et récemment, Boom a annoncé qu’il faisait équipe avec Rolls Royce pour construire un moteur pour Overture.

Concorde a été tué par l’économie – c’était trop cher à gérer et loin trop cher à supporter, d’autant plus qu’il vieillissait. British Airways a dû acheter son contingent au gouvernement britannique à des tarifs réputés pour les maintenir en activité. Scholl dit qu’Overture va coûter cher, mais que l’absence d’héritage de Boom est autant un avantage qu’un fardeau. «Nous n’avons pas à penser au 737 Max, nous n’avons pas à réfléchir à la façon de faire fonctionner les usines de nos avions de dernière génération», a-t-il déclaré, affirmant que Boom avait le «luxe de se concentrer».

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Scholl s’attend à ce que le développement d’Overture ne coûte que 6 milliards de dollars – par comparaison, un 2011 Seattle Times rapport a affirmé que la conception du 787 Dreamliner de Boeing a coûté 32 milliards de dollars. Mais Scholl prévoit de vendre 2 000 avions Overture pour «200 millions de dollars la pop», ce qui, selon lui, représente «200 $ [billion] à une opportunité de marché de 400 milliards de dollars. » Ces objectifs représentent un plan ambitieux pour absorber efficacement la majorité des voyages d’affaires mondiaux. En cas de succès, une telle initiative rendrait obsolète la classe affaires longue distance traditionnelle.

Sauf, bien sûr, que lancer un avion supersonique pour rassembler le monde et permettre une nouvelle génération de voyages d’affaires n’est pas l’idéal en 2020. Nous avons bien sûr du mal à faire face à une pandémie qui a considérablement découragé les voyages en avion pour quoi que ce soit. mais des raisons essentielles. Comme je l’ai écrit en juin, COVID-19 verra un réduction spectaculaire du nombre de passagers, assez pour tuer certains des plus gros avions de l’industrie aérienne. (Cela dit, l’économie du vol signifie qu’un avion plus petit avec moins de passagers, volant à pleine capacité à chaque fois, restera probablement rentable. Ce qui suggère que la capacité inférieure à 100 et la vitesse élevée d’Overture peuvent être le véhicule idéal pour les voyages post-pandémique) .

“Nous sommes encore à quelques années de voler Overture et de transporter nos premiers passagers”, a déclaré Scholl, “et au moment où cela se produira, COVID sera un cauchemar lointain.” Scholl dit que Boom «conçoit Overture pour être le premier avion post-pandémique». À la fois parce que vous passerez moins de temps dans les airs, et aussi parce que Boom envisage de modéliser le flux d’air de la cabine. Scholl dit qu’il s’attend à ce que la cabine d’Overture soit «plus sûre qu’un restaurant typique».

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Et Scholl n’est pas trop préoccupé par une dépression dans les voyages d’affaires, affirmant que la vidéoconférence ne peut pas remplacer le «lien humain». Il a cité des statistiques affirmant que le transport aérien privé, bien que toujours en dessous des niveaux de 2019, est toujours sur les vols commerciaux. Scholl s’attend à ce que, dans la prochaine décennie, lorsque les crises sanitaires mondiales et les crises économiques seront derrière nous, les vols seront de nouveau demandés juste au moment où Overture est prête à y répondre.

Il est encore tôt, bien sûr, et en ce moment, la première étape sur la route d’un deuxième âge supersonique est à moitié terminée dans un entrepôt de Denver. Mais c’est ainsi que tous ces voyages commencent, avec un optimisme débridé (et parfois sans fondement). Alors que l’industrie de l’aviation commerciale entre dans l’une de ses périodes les plus sombres depuis une génération, peut-être qu’une dose d’optimisme est exactement ce qu’il faut.

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