Jusqu’où est-il descendu? Les scientifiques calculent les températures de la période glaciaire sur Terre

Guidés par des fossiles de plancton océanique et des modèles climatiques, les scientifiques ont calculé à quel point il faisait froid sur Terre pendant les profondeurs de la dernière période glaciaire, lorsque d’immenses calottes glaciaires recouvraient de grandes parties de l’Amérique du Nord, de l’Amérique du Sud, de l’Europe et de l’Asie.

La température mondiale moyenne au cours de la période connue sous le nom de dernier maximum glaciaire, il y a environ 23000 à 19000 ans, était d’environ 46 degrés Fahrenheit (7,8 degrés Celsius), environ 13 degrés Fahrenheit (7 Celsius) plus froid que 2019, ont déclaré mercredi les chercheurs.

Certaines régions étaient beaucoup plus fraîches que la moyenne mondiale, ont-ils constaté. Les régions polaires ont refroidi beaucoup plus que les tropiques, la région arctique étant de 25 degrés Fahrenheit (14 degrés Celsius) plus froide que la moyenne mondiale.

Les chercheurs ont fait leurs calculs à l’aide de mesures chimiques sur de minuscules fossiles de zooplancton et sur les structures préservées des graisses d’autres types de plancton qui changent en réponse à la température de l’eau – ce qu’ils ont appelé un «proxy de température».

Ces informations ont ensuite été intégrées à des simulations de modèles climatiques pour calculer les températures mondiales moyennes.

“Les climats du passé sont les seules informations dont nous disposons sur ce qui se passe réellement lorsque la Terre se refroidit ou se réchauffe dans une large mesure. Ainsi, en les étudiant, nous pouvons mieux déterminer à quoi nous attendre dans le futur”, a déclaré la paléoclimatologue de l’Université de l’Arizona, Jessica Tierney, responsable auteur de la recherche publiée dans la revue La nature.

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Pendant la période glaciaire, qui a duré il y a environ 115 000 à 11 000 ans, de grands mammifères bien adaptés à un climat froid comme les mammouths, les mastodontes, les rhinocéros laineux et les chats à dents de sabre parcouraient le paysage.

Les humains sont entrés en Amérique du Nord pour la première fois pendant la période glaciaire, traversant un pont terrestre qui reliait autrefois la Sibérie à l’Alaska avec un niveau de la mer bien plus bas qu’aujourd’hui.

On pense que la chasse humaine a contribué à des extinctions massives à l’échelle mondiale de nombreuses espèces à la fin de la période glaciaire.

“Ce qui est intéressant, c’est que l’Alaska n’était pas entièrement recouverte de glace”, a déclaré Tierney. «Il y avait un couloir libre de glace qui permettait aux humains de traverser le détroit de Béring, en Alaska. Le centre de l’Alaska n’était en fait pas beaucoup plus froid qu’aujourd’hui, donc pour les humains de la période glaciaire, cela aurait pu être un endroit relativement agréable pour s’installer.

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