Comment l’Université de l’Arizona a utilisé le n ° 2 pour résoudre son problème n ° 1: le coronavirus

L’Université de l’Arizona a fait une déclaration audacieuse cette semaine: elle a arrêté une épidémie de coronavirus avant qu’elle ne commence.

Les universités des États-Unis ont été aux prises avec des épidémies alors qu’elles tentent de démarrer le semestre d’automne. Mais dans le dortoir du Likins Hall, juste en face du centre de loisirs de l’Université de l’Arizona, deux étudiants ont contracté le coronavirus – et ils étaient asymptomatiques.

L’université a déclaré qu’elle avait réussi cela en combinant des formes plus courantes d’atténuation des coronavirus, de tests sur écouvillon et de recherche des contacts, avec une forme plus exotique: l’analyse des eaux usées.

L’université avait mis en œuvre une initiative à l’échelle du campus pour mener ce que l’on appelle l’épidémiologie basée sur les eaux usées. Cet effort, qui consiste à analyser des échantillons d’eaux usées à la recherche de traces du coronavirus, a donné à l’université un moyen de rechercher rapidement et à plusieurs reprises des traces du virus dans des groupes discrets de personnes – dans ce cas, des dortoirs – dans le cadre d’un système d’alerte précoce pour attraper cas de COVID-19.

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«À partir d’un test, nous obtenons la prévalence du virus dans l’ensemble de la communauté», a déclaré Ian Pepper, un microbiologiste environnemental qui dirige l’effort d’analyse des eaux usées sur le campus.

L’idée fait son chemin. Des chercheurs du Royaume-Uni ont lancé un programme en juillet pour effectuer une surveillance des eaux usées à travers le pays. En Israël, les scientifiques qui ont collecté des échantillons d’eaux usées dans tout le pays en mars et avril ont déclaré que l’effort était efficace, moyen non invasif de suivre les épidémies à travers les régions géographiques.

À l’Université de l’Arizona, Pepper a déclaré que ce type de test est particulièrement utile pour trouver et isoler les personnes infectées avant qu’elles n’aient une chance de propager le virus à grande échelle. Les deux cas qui ont été identifiés à l’université étaient tous deux asymptomatiques, et Pepper a déclaré que les tests sur les eaux usées pourraient être suffisamment sensibles pour détecter le coronavirus jusqu’à une semaine avant qu’une personne ne développe des symptômes.

«Ainsi, vous disposez de sept jours précieux pendant lesquels vous pouvez subir une intervention», a-t-il déclaré.

L’équipe de Pepper effectue des tests réguliers des eaux usées de 20 bâtiments à travers le campus, y compris les dortoirs et le centre syndical étudiant de l’université.

Si un échantillon revient positif pour le coronavirus, le protocole de l’école consiste ensuite à tester toutes les personnes qui vivent ou travaillent dans le bâtiment à l’aide d’écouvillons nasaux traditionnels ou de tests antigéniques conçus pour détecter les protéines virales. Les individus infectés sont ensuite mis en quarantaine, selon le Dr Robert C. Robbins, président de l’Université de l’Arizona.

Les analyses des eaux usées sont conçues pour attraper des fragments du virus qui sont excrétés par le corps dans les matières fécales. L’équipe de Pepper a collecté des échantillons d’eaux usées dans les bâtiments deux fois par semaine vers 8h30 – un moment que Pepper a déclaré: «après que les gens se soient levés et se rendent généralement aux toilettes».

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S’il y a des résultats positifs, l’échantillonnage peut être effectué plus fréquemment, a-t-il déclaré, mais les chercheurs ont également constaté que des fragments de virus ont tendance à persister dans les eaux usées plutôt que d’être dispersés immédiatement.

Robbins a déclaré que l’épidémiologie basée sur les eaux usées est une partie cruciale du protocole de «test, trace et traitement» de l’école et constitue un outil précieux qui permet des tests plus précis.

«Ce que nous essayons de trouver, ce sont ces individus asymptomatiques qui peuvent être des vecteurs ignorants infectant les gens», a déclaré Robbins.

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Mais ce type d’échantillonnage peut également être effectué au niveau du quartier et de la communauté, selon Pepper. En plus d’étudier les eaux usées sur le campus, des scientifiques de l’Université de l’Arizona ont analysé des échantillons provenant d’usines de traitement des eaux usées à travers le pays, y compris à New York et à Los Angeles.

En plus de trouver des points chauds potentiels, l’analyse des eaux usées peut aider les responsables de la santé publique à mesurer la gravité de la transmission virale dans les communautés. Dans le comté de Pima en Arizona, par exemple, des échantillons d’eaux usées prélevés il y a six semaines, alors que l’État faisait face à un pic important de cas, se sont avérés avoir des concentrations de virus «extrêmement élevées», selon Pepper. Au cours des deux dernières semaines, ces concentrations, ainsi que le nombre de nouveaux cas, «ont chuté de façon spectaculaire», a-t-il déclaré.

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Pepper a déclaré que ses collègues et lui espéraient publier les résultats de leurs recherches dans une revue à comité de lecture, mais pour le moment, ils sont simplement ravis que cette méthode de test se révèle efficace.

«Ils sont tous jazzés. Tout le monde est vraiment excité », a-t-il déclaré. «C’est une excellente étude de cas.»

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