Avons-nous découvert la première planète extra-galactique?

Au rythme effréné auquel nous découvrons les exoplanètes aujourd’hui (parfois on valide plusieurs centaines à la fois) il faut se lever tôt pour battre un record. Nous avons annoncé en juillet la première exoplanète à noyau nusans atmosphère. En avril, nous avons trouvé Kepler-1649c, une terre jumelle extrêmement rare qui peut être habitable. En mars, nous avons pu voir les premières variations météorologiques sur une exoplanète (Pluie de fer dans ce cas).

Un large éventail de découvertes, mais toutes se trouvent dans notre galaxie, la Voie lactée. Petits joueurs! L’astrophysicienne américaine Rosanne Di Stefano et son équipe pensent avoir trouvé la première exoplanète dans une autre galaxie. Il y a un niveau. Il est déjà difficile de voir des étoiles individuelles dans d’autres galaxies (par exemple, vous pouvez le faire si elles explosent en supernova et brillent temporairement très fort). Mais alors des planètes autour d’étoiles individuelles …

Le Tourbillon Galaxy a été photographié en 2012.Le Tourbillon Galaxy a été photographié en 2012. Photo SeanXCurry, CC BY SA

Éclipse de rayons X

On ne peut pas l’utiliser “Des méthodes efficaces dans notre propre galaxie”les chercheurs se souviennent en leur étude préliminaire. Ni la méthode des transits (qui consiste à détecter le passage d’une planète devant son étoile en raison de la diminution de luminosité) ni la méthode de la vitesse radiale (dans laquelle le léger mouvement d’une étoile indique qu’elle est attirée vers sa planète). Non: dans le Tourbillon GalaxyNos astronomes soupçonnaient la présence d’une planète car elle obscurcit régulièrement une source de rayons X.

Dans ce système solaire, qui est à 28 millions d’années-lumière de la Terre, on sait qu’une étoile massive tourne autour d’un trou noir ou peut-être d’une étoile à neutrons – du moins autour de lui, une étoile très dense et compacte qui dévore progressivement sa matière en il les aspire en lui-même. La coquille de gaz de l’étoile disparaît dans l’étoile compacte et émerge contre de grandes quantités d’énergie. C’est l’une des sources de rayons X les plus puissantes de la galaxie du tourbillon.

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Vue d'artiste d'un trou noir et de son compagnon vedette dont la masse est absorbée.Vue d’artiste d’un trou noir et de son compagnon vedette dont la masse est absorbée. Photo ESA, NASA, Felix Mirabel

En décollant les anciennes observations du satellite ChandraRosanne Di Stefano et son équipe ont remarqué que cette source de rayons X s’était brièvement éteinte le 20 septembre 2012. Il a été brusquement interrompu et rediffusé trois heures plus tard. Comme si une planète avait dépassé le trou noir ou l’étoile à neutrons et cachait ses émissions aux observateurs sur Terre.

“Un peu plus petit que Saturne”

Il y a bien sûr d’autres explications possibles. On pourrait imaginer que le trou noir manque temporairement de matière pour aspirer son compagnon étoile, ce qui a interrompu le cycle d’absorption-émission. Mais les auteurs de l’étude expliquent que “Dans ce cas, la luminosité change de manière caractéristique, les fréquences avec une énergie plus élevée changeant plus rapidement que les fréquences avec une énergie plus faible.”, Comment l’abstrait le magazine astronomie. Cependant, en septembre 2012, toutes les fréquences ont disparu et sont revenues en même temps. Vraiment comme une éclipse.

«M51-ULS-1b [c’est le nom de la planète, ndlr] a probablement un rayon un peu plus petit que Saturne “disent les astrophysiciens. Et il orbite autour de sa paire d’étoiles quelques dizaines de fois jusqu’à Terre-Soleil.

De nouvelles perles?

Pour confirmer ce candidat au titre d’exoplanète extragalactique, il faut attendre qu’il passe une seconde fois devant la source de rayons X.

En attendant, nous venons de tester une nouvelle méthode de détection des exoplanètes en dehors de la Voie lactée. “Il n’y a aucune raison de croire que l’ensemble de données que nous utilisons est exceptionnel.”écrivez les auteurs de l’étude. Données satellites «Newtons XMM et Chandra sont disponibles. “ Il suffit de plonger et peut-être de découvrir une collection de nouvelles perles. “Les données archivées et les nouvelles données de ces deux observatoires peuvent contenir de courts transits.” comme celui de 2012. La chasse est ouverte.

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Camille Gévaudan

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